Network OS 的未來

歷史是作弄人的;主從架構(Client-Server Architecture)曾經是電腦世界的主流,藉著威力強大的大型主機,使用者只需要用計算能力有限的用戶端電腦連接到 Server即可處理大部份的工作。然而大型主機的發展受限、個人電腦運算能力提昇、多媒體的掘起,使得運算的工作被個人電腦的 CPU 取代。然而網路頻寬的提升、叢集運算(Clustering)的成熟,又再一次讓主從架構變成一種值得考慮的架構。
Thin Client 是一台計算能力有限的電腦,它主要只負責處理使用者的輸入、以及呈現畫面的工作。大部份繁複的工作,都藉由網路交給 Server 來處理,再將結果傳回給 Client。然而這個架構其實面臨到兩個問題: 1) Thin Client 的能力到底得有多強? 2) 網路頻寬得有多大? 這兩個問題彼此又是相關的。當 Client 處理的越少,就得將越多的資料透過網路傳給 Server,而需要更大的頻寬。

Sun 在 1994 年推出 JAVA 的時候就曾經嘗試過藉由這個架構來破解微軟在作業系統上的絕對優勢;使用者從網路上下載的 JAVA 程式,只要有 JAVA Virtual Machine就可以執行,不論原本使用什麼作業系統。當 Client 一開機,就自動從網路上抓取其他所需的程式,不再需要透過傳統的硬碟來儲存資料。

然而這個架構在當時終究是不可行的;區域網路設備的價格仍太貴、Client 端的配備不能滿足日益擴張的多媒體需求,更不用說,Server 的價格也還是居高不下。與其採用這種架構,不如把工作都分散在單獨的 PC 來執行。文書處理、試算表、甚至小型資料庫都慢慢變成以 PC 為主的工作了。

時至今日,對於企業而言,又有了新的考量。分散儲存造成資料集中控管、備份不易,而 100Mbps 的網路已經是入門級的配備,個人電腦的 CPU 更是強大到可以處理大部份的任務都綽綽有餘。如今對於集中管理的渴望還是來自控管的便利性,為了避免機密外洩、病毒氾濫、資料流失,如今的 Client-Server 架構其實是以資料為中心的概念,而同時若能夠提供更低價的辦公室軟體,減少每台電腦所需要付的授權費用,那麼就更有誘因了。

首先推出的還是網路儲存方案。藉由網路分享,資料可以確保是最新的狀態;某些文件則甚至可以追蹤它的修改記錄達到回溯的功能。MIS 人員則可以更方便的備份重要的資料。

接下來是也許就是公司公文流程的改良。藉由 E-mail 系統,辦公室的公文都可以透過 E-mail 來傳達;而收發這些 E-mail,當然也可以透過瀏覽器連到 Server 端處理,而不需要將信件收回 Client 端;透過處理這些資料的記錄,主管也可以更清楚掌握每一個工作進度。

很顯然的是,文書處理、試算軟體以及資料庫等等都可以用現有的 Client、透過瀏覽器來實現。也就是說,在辦公室的環境中,透過網路來執行程式的架構,應該是會越來越流行的。

不過這時候如果跳出來看一看家庭應用,是不是有可能也是以網路為主體的架構呢?

首先還是以儲存資料為中心來看。現在的硬碟越做越大,雖然價格也越來越低,但是對消費者而言,由於家中的電腦越來越多,資料重複的問題也越來越大,特別是筆記型電腦為了滿足行動便利性,往往造成資料和家中的桌上型不同步的現象。同時,MP3隨身聽、Tablet PC以及其他新的數位裝置,若是擁有無線上網的能力,就可以不需要內建一個大的儲存裝置來擺放明明原本就在桌上型電腦有一份的資料。

或是,反過來說,如果我們有一台 20GB 硬碟的 MP3 隨身聽,那麼桌上型電腦也不需要特意去把這 20GB 和自己的硬碟同步,而應該要可以從這台 MP3 隨身聽的硬碟播放檔案。

所謂的分散式系統的精髓,就是要讓使用者在操作時,完全就像是使用一台正常單機作業的電腦一樣。將來如果在使用這些設備中的儲存裝置,就如同像在用我們自己的硬碟一樣,想必對於使用者會是更為方便的。

同樣的,現在作業系統、應用程式都必須要每一台系統上灌一套,如果在同一個家庭中我們可以在任何類似的裝置執行某些程式,例如,只要有螢幕有喇叭,就可以播放影片,而不需求額外進行安裝,那麼顯然也比現在要方便許多。

而當我們要處理大量運算的時候,如果又可以把資料分散到各台裝置去執行,這樣的架構才能夠完全把網路和硬體發揮到極致。對於沒有運算能力的,就加強它的網路能力,靠著主電腦或其他電腦來處理。

雖然這樣的夢想還有一段路要走,但是可以想見的是,以資料為中心的架構,將成為Network OS 走入家庭的第一步。

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